¿Estaban realmente buscando encontrar este arrecife?

No. Nosotros estábamos en la zona como parte de un gran proyecto de colaboración para estudiar el penacho del río Amazonas. Para tomar muestras de la desembocadura del río, se ha colaborado con varios oceanógrafos brasileños.

¿Cómo surgió la idea de buscarlo?

La idea surgió del profesor brasileño Rodrigo Moura. Él normalmente estudia los arrecifes de la “Amazonía Azul”, al sur de la desembocadura del río. En una reunión de planificación, le pregunté a Rodrigo lo que podía hacer en esta expedición, además de supervisar al equipo brasileño. Me entregó un artículo científico de 1977 que mencionaba la búsqueda de peces de arrecife y esponjas en la zona.

Estaba bastante sorprendida por la idea. Todo lo que sabía acerca de esta área era que era turbia y oscura, no son condiciones muy propicias para un arrecife típico. Por lo general, los arrecifes prefieren el agua clara para que la luz pueda penetrar y proporcionar energía para la fotosíntesis. Estaba abierta a la posibilidad, pero no lo creía, sin embargo. Parecía una locura.

¿Cómo hicieron su descubrimiento?

Teníamos algunas marcas en un mapa dibujado a mano por cortesía del documento de 1977. Lo curioso fue cuando escanee el mapa en Google Earth, ¡cada punto en el mapa era entre 40 y 50 kilómetros de diámetro!

¿Cómo íbamos a encontrar algo?

Era como un juego de pistas.Afortunadamente, a medida que nos acercábamos hacia la desembocadura del río, Rodrigo y su asistente observaban la salida de los instrumentos acústicos que leen el fondo del mar, su forma, y también su fuerza.

Vieron lugares a lo largo de la plataforma en Brasil que parecían diferentes del resto de los fondos marinos y los lugares registrados.Una vez que logramos nuestros objetivos principales en la desembocadura del río, nos trasladamos a uno de los lugares que parecía esperanzador. Observó el radar, y luego nos dijo: “Para el barco, tomemos una muestra con la draga aquí”.

El agua tenía unos 50 metros de profundidad. En pocos minutos, la draga trajo los animales más impresionantes de colores hasta la cubierta. ¡Todos estábamos completamente asombrados!

¿Por qué fue tan sorprendente?

Se cree que los ríos tropicales excluyen a los arrecifes de carbonato de las plataformas. Como ya he mencionado, el penacho del río es muy oscuro; era difícil imaginar que un arrecife estuviera allí abajo.

Por cierto, el penacho tiene sólo de 10 a 20 metros de espesor.

El agua más fresca del río no toca realmente el arrecife; que se encuentra por debajo del estuario en las aguas claras del océano y es probable que reciba una parte del material que se hunde que cae del estuario.

También hay una corriente rápida allí que probablemente permite que el lodo no se deposite en el arrecife y lo entierre.

¿Qué formas de vida admite el arrecife?

Habían algas de color rojo, verde y marrón, esponjas, estrellas de mar, erizos de mar, cnidarios, y peces. Los corales formadores de arrecifes y rodolitos son activos y crecientes en el sur. Además, una gran cantidad de peces pequeños están utilizando el arrecife como un vivero. Sin embargo, la diversidad en general es más baja, que los arrecifes de coral típicos.

¿Qué tan importante es el descubrimiento para la biodiversidad?

El sistema de arrecife del Río Amazonas es extenso y pobre, en términos de biodiversidad, lo que presenta atributos funcionales únicos debido a la influencia del estuario. 

El sistema ofrece servicios y funciones relevantes de los ecosistemas como un corredor biogeográfico selectivo entre el Caribe y el Océano Atlántico Sur, y puede dar pistas importantes en términos de escenarios futuros para la predicción de trayectorias de arrecifes coralinos en virtud de los cambios climáticos agudos.

¿Están los arrecifes de coral tropicales en declive en todo el mundo? 

Hay muchas presiones humanas sobre los arrecifes provocando su declive, incluidas las temperaturas de calentamiento de los océanos, la acidificación del océano (del exceso de CO2), las presiones de pesca, y la exploración de petróleo en alta mar.

¿Qué viene ahora?

Espero que podamos seguir estudiando este sistema y aprendiendo más sobre él. Sé que muchos de la selección brasileña están involucrados en la creación de áreas marinas protegidas. Estos arrecifes parecerían buenos candidatos para este tipo de protección.