El milagro de los Andes

En octubre de 1972, un vuelo con 45 personas a bordo se estrelló contra un glaciar en los remotos Andes. 28 de los pasajeros sobrevivieron al impacto, pero al enfrentarse a la inanición y la muerte tuvieron que recurrir a medidas extremas. Metro recuerda los detalles de la terrible tragedia que protagonizó la película de drama biográfico ‘¡Viven!’ con John Malkovich y Ethan Hawke.

Por Stanislav Kuptsov Metro World News

En 1972, el equipo de rugby amateur del Old Christians Club de Montevideo, Uruguay, era considerado uno de los mejores del país. El presidente del club, Daniel Juan, fletó un Fairchild FH-227D de doble turbopropulsor de la Fuerza Aérea Uruguaya para llevar al equipo sobrevolando los Andes hasta Santiago, donde jugarían un partido contra el Old Boys Club.

El teniente coronel Dante Héctor Lagurara y el coronel Julio César Ferradas (un experimentado piloto de la Fuerza Aérea con un total de 5.117 horas de vuelo) estaban pilotando el avión, mientras que el teniente Ramón Saúl Martínez era el responsable de la navegación.

Desde el principio las cosas fueron en la dirección equivocada. El tiempo era malo, la aeronave no llegó a las montañas y aterrizó en el aeropuerto de Mendoza, a sus pies. Los pilotos locales aconsejaron cruzar la cresta con un giro hacia el sur, donde las montañas no eran tan altas y peligrosas. A través del paso de Planchón era posible llegar a la ciudad chilena de Curicó y dirigirse hacia el norte hasta el aeropuerto de Santiago.

Andes

El 13 de octubre, el avión emprendió su último viaje. Durante el vuelo sobre el paso, Lagurara contactó al gerente del aeropuerto de Santiago y anunció que el Fairchild FH-227D se dirigía a su destino desde Curicó. Pero resultó que la tripulación había calculado mal el tiempo de vuelo. En ese momento el avión aún estaba sobre las montañas, pero los pilotos no lo vieron debido a las nubes.

Los pasajeros estaban de buen humor. Incluso cuando el aparato entró en el ciclón y empezó a temblar, estaban bromeando mucho. Pero en algún momento el avión cayó 1,5 mil metros hacia abajo. El pánico comenzó cuando se activó el sistema de alarma, advirtiendo sobre la inminente colisión. Alguien vio las montañas que se acercaban rápidamente, y entonces el avión se llenó de gritos de horror.

Los pilotos trataron de levantar el avión, pero las nubes se disiparon y vieron una imagen terrible: el avión estaba justo en la ladera de la montaña. En un intento desesperado de corregir el error, los pilotos pusieron el avión casi en posición vertical, pero eso no ayudó. A una altitud de 4,2 mil metros, golpeó la cima de la montaña con su ala derecha, que se desprendió y cortó la cola. Dos filas de asientos con pasajeros cayeron del hoyo hacia la montaña.

El avión sin alas se derrumbó en la pendiente y cayó a gran velocidad. En el camino su techo fue arrancado y cuando se quedó en el hielo, casi todos los miembros de la tripulación habían muerto.

“En ese momento no había GPS, por lo que la orientación se hizo gracias al viento y al tiempo”, explicó a Metro Yuri Sytnik, piloto ruso. “Y en las montañas es muy difícil navegar porque la dirección del viento cambia a menudo. Debido a este y otros factores, la tripulación no conocía la posición correcta del avión, pero el operador permitió la reducción de altura en esas condiciones. Fue un error típico de un piloto, que comenzó a descender prematuramente en el terreno montañoso”.

Después del accidente en los Andes, 28 personas sobrevivieron, algunas de ellas resultaron gravemente heridas. Estaban a una altura de 3,6 mil metros, en medio de rocas y nieve, en la helada del laúd, sin provisiones. Y comenzó una lucha desesperada por sobrevivir.

Canibalismo y avalancha

Marcelo Pérez, entrenador y capitán del equipo, ordenó arreglar todos los agujeros del avión antes de la primera noche. Tuvieron que ponerse varios suéteres, jeans y pares de calcetines, porque por la noche la temperatura podía alcanzar los -40 grados.

Entre los pasajeros había estudiantes de medicina que prestaban primeros auxilios a los heridos. Más tarde fueron responsables de la salud de los supervivientes. Lo principal con lo que tenían que luchar era con los fuertes congelamientos, que podían convertirse en gangrena.

Al día siguiente del accidente, un helicóptero de búsqueda sobrevoló el lugar, pero no se notó la presencia de personas que gritaban desesperadamente. Entonces alguien propuso hacer una cruz con maletas. Eso tampoco ayudó…

Los sobrevivientes aprendieron a obtener agua rápidamente. Durante el día se ponía nieve en las partes de aluminio del avión, donde se calentaba por el sol y se derretía. La comida se agotó rápidamente, ya que sólo había algunos bocadillos, chocolates, una lata de sardinas y un poco de alcohol. La gente desesperada comenzó a abrir los asientos, esperando encontrar pajas allí, pero en vano. Masticaron las correas de cuero de las maletas, pero no pudieron digerirlas.

Bueno, la comida estaba ahí todo el tiempo, pero nadie quería pensar en ello. Hasta que se hizo evidente que se trataba de un asunto de vida o muerte.

“Era blanco grisáceo, duro como la madera y muy frío”, escribió Nando Parrado en su biografía. “Me recordé a mí mismo que esto ya no era parte de un ser humano; el alma de esta persona había abandonado su cuerpo. Aún así, me demoré en llevar la carne a mis labios. Evitaba encontrarme con la mirada de alguien, pero por las esquinas de mis ojos veía a los demás a mi alrededor. Algunos estaban sentados como yo con la carne en sus manos, invocando la fuerza para comer. Otros estaban trabajando sus mandíbulas con severidad.

Finalmente, encontré mi coraje y me metí la carne en la boca. No tenía sabor. Masticaba, una o dos veces, y luego me obligaba a tragar. No sentí culpa ni vergüenza. Estaba haciendo lo que tenía que hacer para sobrevivir”.

El corte, secado y distribución de la carne era hecho por personas específicas que no le decían a nadie qué había sido cortado. Uno de ellos era Eduardo Strauch.

“Cortaba pequeños trozos al principio, para que fuera menos difícil y me acostumbrara. Y los secaba en el avión por la misma razón”, le dijo a Metro. “No tengo la conciencia culpable y no tengo ningún problema para hablar de canibalismo.  Ha sido difícil romper el tabú, pero muy rápido nos acostumbramos a hacerlo. Queríamos vivir, éramos muy jóvenes y nos ofrecíamos nuestros cuerpos el uno al otro sin saber quién se convertiría en el alimento de quién…. No teníamos otra opción”.

Los sobrevivientes no sólo comían carne, sino también el interior. Estaban partiendo cráneos y vértebras para sacar el cerebro. 15 días después del choque se produjo una avalancha que reabasteció las reservas de alimentos con media tonelada más.

“Como siempre, estaba muy oscuro”, escribió Parrado. “Me quedé dormido durante quizás media hora y luego me desperté, asustado y desorientado, mientras una enorme y pesada fuerza golpeaba mi pecho. Sentí una humedad helada presionando contra mi cara, y un peso aplastante me presionó tan fuerte que me obligó a sacar el aire de mis pulmones. Después de un minuto de confusión, me di cuenta de lo que había sucedido: una avalancha había rodado por la montaña y había llenado el fuselaje de nieve. Hubo silencio, luego escuché un lento y húmedo crujido cuando la nieve suelta se asentó bajo su propio peso. Sentí como si mi cuerpo estuviera encapsulado en cemento; logré respirar un poco, pero la nieve se metió en mi boca y en mis fosas nasales y empecé a asfixiarme. Extrañamente, mis pensamientos se volvieron tranquilos y lúcidos. Esta es mi muerte, me dije. Ahora veré lo que hay al otro lado. Entonces una mano me arrancó la nieve de la cara y me llevaron de vuelta al mundo de los vivos. Escupí la nieve de mi boca y me tragué el aire frío”.
Sólo 19 personas sobrevivieron a la avalancha en los Andes.

Rescate milagroso

Siempre que salían, los sobrevivientes tenían que regresar rápidamente. Era muy difícil dormir fuera del avión, y el riesgo de muerte por congelamiento aumentaba. Se les había ocurrido algo, porque sólo un largo viaje hacia Chile podía salvar a los pasajeros.

Los sobrevivientes crearon raquetas de nieve a partir de los cojines del asiento y utilizaron alambres gruesos como sujetadores de pie. Pero la mejor idea le vino a Carlos Paes, que construyó un saco de dormir con aislamiento térmico de avión. Su madre no le enseñó a coser para nada, él usó alambre en vez de hilos.
Los más fuertes y resistentes cumplieron la misión decisiva: Antonio Vizintín, Roberto Canessa y Nando Parrado.

“Esa mañana estaba totalmente equipado”, recuerda Parrado. “Me puse un sombrero de lana y una capucha con hombros cortados de un abrigo de antílope de Susie (la hermana fallecida de Parrado). Me puse una camisa de algodón y unos pantalones de mujer con el cuerpo desnudo, tres suéteres más y tres pares de jeans encima. Cuatro pares de calcetines en los pies, envueltos en bolsas de polietileno y botas de rugby. Tuve que ponerme lápiz labial en los labios cubierto de ampollas. Usé un palo de aluminio como bastón”.

Después de que el trío llegó a la cima, en lugar de praderas chilenas sólo vieron otras montañas. Vizintín renunció a sus reservas de carne y regresó al campamento. Los escaladores autodidactas pensaron que llegarían a Curicó, pero en realidad estaban lejos de las fronteras occidentales de los Andes, a una altitud de 4,5 mil metros.

Sin embargo, Canessa y Parrado siguieron adelante. Pronto se hizo más cálido y la carne que se llevaron con ellos comenzó a deteriorarse. Los viajeros han ganado fuerza con pequeñas victorias. Primero encontraron vegetación, luego un estanque, después el primer animal.

En 10 días, caminaron unos 60 kilómetros y salieron al río. En la orilla opuesta se encontraron con el arriero chileno Sergio Catalán. Habiendo notado a los viajeros, se fue y regresó al río a la mañana siguiente. Les tiró una piedra con papel atado y lápiz.

Nando escribió: “Nuestro avión cayó en las montañas. Somos de Uruguay. Caminamos durante 10 días. Sólo somos dos, mi amigo y yo. Está enfermo. Hay 14 personas más en estado grave en el lugar del accidente. Tenemos que salir de aquí lo antes posible, pero no sabemos cómo. No tenemos comida ni fuerzas. Por favor, ¡date prisa!”.

Después de leer la nota, el pastor arrojó un poco de pan al otro lado, se subió a un caballo y corrió al asentamiento más cercano. Resultó que los jugadores de rugby llegaron al valle chileno de Los Maitenes.

Pronto, 14 supervivientes en espera de rescate vieron los helicópteros. En uno de ellos estaba agotado Nando, que encontró la fuerza para mostrar a los pilotos dónde volar. ¡Estaban en territorio argentino!
Los rescatadores, que más tarde exploraron el lugar, encontraron cadáveres desmembrados, lo que inmediatamente suscitó preguntas a los sobrevivientes. La información sobre el canibalismo se filtró a la prensa y comenzó el hostigamiento. Sin embargo, la Iglesia Católica los justificó completamente y los ataques cesaron.

Un mes después, una expedición llegó al lugar del accidente para enterrar los restos. Junto a la tumba se colocó una cruz de hierro para conmemorar a las víctimas. Tenía dos inscripciones: “El mundo a sus hermanos uruguayos” y “Más cerca, oh Dios, de ti”. El lugar del accidente aéreo se llamaba el ‘Glaciar de las Lágrimas’.

El equipo del Old Christians Club se convirtió en el campeón en 1973, interrumpiendo la serie ganadora de La Cachilla, ya que algunos sobrevivientes recuperaron la forma y contribuyeron a la victoria.


P&R

Carlos Paes Carlos Paes sobreviviente del accidente del vuelo 571 de la Fuerza Aérea Uruguaya

¿Hay algo en la historia de supervivencia de los Andes que aún no haya contado a los periodistas o descrito en sus memorias?

–Si hay algo que no decimos es porque hicimos un pacto sobre la identidad de los cuerpos que nos alimentaban. Sus cadáveres permanecen enterrados en las montañas.

¿Cómo te sentiste antes del vuelo?

–El ambiente fue alegre, fue una aventura con amigos, un fin de semana en otro país. Íbamos a pasar un buen rato o al menos eso creíamos. Creo que todo el mundo piensa que el avión podría caerse al embarcar, pero cuando lo hace no se puede creer que esté ocurriendo.

¿Sabías algo sobre los Andes antes?

–Venimos de un país donde no hay montañas. En Uruguay el cerro más alto tiene 500 metros, es prácticamente plano. Los inviernos en Uruguay pueden alcanzar una temperatura de 0 grados, pero no hay nieve cayendo, no la habíamos visto antes. No hay vida a 4200 metros, sólo hay rocas, nosotros y la nieve. No es algo normal sobrevivir a un accidente aéreo, permanecer con vida durante 72 días durante las noches heladas sin entrenamiento, refugio o comida. Es realmente un verdadero logro de la raza humana.

¿Qué recuerdas del vuelo y del accidente?

–Pasábamos la pelota de rugby minutos antes del accidente. Mi amigo me pidió que cambiara asientos para tomarle fotos a su novia en Montevideo. Lo hicimos y era el destino, ya que él murió por el impacto y yo no. Los pilotos nos pidieron que nos abrocháramos los cinturones porque el avión iba a “bailar un rato”. Él cantaba “ooooooole” cuando bajaba significativamente de altura. Luego se levantó y volvió a caer. Después de eso no hubo más bromas, sino miedo y pánico. Comencé a orar y terminé justo después de que el avión se detuvo por completo.

¿Ayudó la buena forma física de los jugadores de rugby?

–Les puedo decir que Nando Parrado y Roberto Canessa eran atletas. Ellos fueron los que tuvieron la fuerza para salir de los Andes, heridos, deshidratados y mal alimentados. Nos esforzamos por mantenernos vivos durante más de dos meses y trabajamos juntos. Tenían que llevar provisiones, agua… Mi mayor contribución fue un saco de dormir (para 3 personas) que diseñé e hice con restos del tejido utilizado para calentar el avión.

¿La gente jugaba un poco al rugby para calentar?

–No, no jugábamos al rugby, no podíamos desperdiciar energía. Las condiciones meteorológicas eran demasiado hostiles.

¿Qué pensamientos te calentaron?

–Teniéndonos el uno al otro. Sin ser un grupo no habría sido posible.

Si estuvieras allí de nuevo, ¿harías algo diferente?

–Durante los primeros 10 días estuvimos esperando ayuda. Si hiciéramos algo diferente, no sería esperar tanto tiempo para comer y tratar de salir a buscar ayuda antes. Pero honestamente, las condiciones climáticas del invierno fueron las peores de los últimos años. Podríamos haber muerto congelados fuera del avión.

¿Hay algún día en que no recuerdes el accidente?

–Es una parte importante de lo que soy hoy. Lo uso como excusa para no quejarme cuando me enfrento a problemas cotidianos. También viajo por todo el mundo para dar conferencias a diferentes empresas y equipos deportivos. Cada semana subo a un avión, me siento seguro.

Cuente más sobre su vida después del desastre.

–Mi vida ha sido una montaña rusa de experiencias. Hay mucho que contar. Soy padre de dos hijos, abuelo de cinco. Es una prueba de que tenemos que “vivir la vida al máximo”.


 

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