Explorando el Sistema Solar

Misiones espaciales. La NASA planea enviar submarinos para explorar lagos y océanos que se encuentran en los planetas de nuestro sistema solar. Pronto podríamos descubrir si existen otras formas de vidaEuropa, una luna de Júpiter Titán, luna de SaturnoTritón, luna de NeptunoEl planeta enano Plutón

Explorando el Sistema Solar

La búsqueda de agua en el Sistema Solar se ha convertido en uno de los programas más importantes y emocionantes de la NASA en los últimos años.

La agencia estadounidense proyecta intensificar la búsqueda de agua, después de que un reciente estudio reveló que la composición química que se encuentra en una luna de Saturno podría de hecho engendrar vida.

La NASA planea ahora utilizar submarinos espaciales para explorar los lagos y océanos de las lunas distantes de Saturno y de Júpiter.

El agua existe en otros mundos, en lunas (satélites planetarios), planetas enanos e incluso en los cometas. Tanto el hielo como el vapor de agua en la atmósfera y los océanos en otros mundos ofrecen pistas en la búsqueda para descubrir vida más allá de nuestro planeta.

“El agua está presente en todo el universo, ya que está formado por hidrógeno (el elemento más abundante en el universo) y oxígeno (otro de los elementos más abundantes, aunque sólo representa menos del uno por ciento del hidrógeno).

Así que el agua está presente en el sistema solar, en especial en las partes externas (planetas gigantes, satélites exteriores, asteroides lejanos, objetos transneptunianos, cometas)”, le dijo a Metro Therese Encrenaz, vicepresidenta del Observatorio París-Site de Meudon.

Hasta la fecha, la NASA ha gastado medio millón de dólares explorando la posibilidad de enviar un submarino a una luna de Saturno, Titán, para investigar la composición química de su océano más grande, Kraken Mare. Kraken Mare está tendido sobre más de mil kilómetros y tiene una profundidad estimada de 300 metros.

Jason Hartwig, un ingeniero de criogenia de la NASA, explicó que hay dos razones principales para enviar el submarino a Titán. La primera razón es que el dispositivo detectará si hay alguna vida con base de hidrocarburos y la segu,nda razón es que encontrará la similitud entre la Tierra y Titán.

Sin embargo, si esta misión se materializa se enfrentaría a grandes retos. No es difícil crear un submarino que pueda acceder a Kraken Mare, el océano más grande en Titán, porque sería muy similar a lo que estamos acostumbrados a ver en la Tierra. Pero las dificultades surgirían en el funcionamiento de la máquina una vez en la luna de Saturno, ya que las señales de microondas y radio son fácilmente absorbidas por los océanos, por lo que tendrían que salir a la superficie para enviar señales a la Tierra.

Los expertos también tendrían que resolver el problema de la fuente de energía porque los paneles solares no funcionan bajo el agua.

Pero, ¿por qué es tan importante descubrir y analizar el agua en el sistema solar? La razón principal es descubrir el origen de la vida y la posibilidad de encontrar un lugar que podría albergar vida. “Sobre la base de nuestra propia experiencia, cuando buscamos vida fuera de la Tierra, nos fijamos en los lugares donde esté presente el agua y, lo que es aún más interesante, el agua en forma líquida.

“Esto se debe a que el agua líquida es un medio ideal para permitir el desarrollo de las reacciones químicas (por el momento dipolar del agua en particular)”, dijo Encrenaz. “Por lo tanto, a pesar de que no es ciertamente una condición suficiente, la presencia de agua (y, mejor aún, el agua líquida) parece ser una condición favorable para el desarrollo de la vida. Por esta razón, es importante encontrar el agua fuera de la Tierra”.

Además de ayudar a comprender el origen de la vida y si hay seres que viven en otras partes del sistema solar, el agua también puede tener aplicaciones técnicas para los viajes espaciales e incluso para la posible colonización de otro planeta.

“El agua en forma congelada es un recurso que tal vez podría ser necesario explotar cuando nuestra civilización se extienda más allá de la Tierra. Se puede derretir y beber, dividirlo en hidrógeno y oxígeno para su uso como combustible.

Se puede utilizar el oxígeno para respirar, se puede utilizar el hielo como blindaje contra la radiación. El agua en forma líquida es importante en nuestra búsqueda de vida más allá de la Tierra”, explicó David Rothery, profesor de ciencias de la tierra en la Open University, en el Reino Unido.

Aunque el plan para investigar el mar de Titán suena alentador, la verdad es que toda la misión se encuentra todavía en sus etapas conceptuales, y el submarino no puede ser enviado a Titán hasta el año 2038, cuando la ecuación y la alineación de la Tierra y Saturno estén en el lugar correcto.

“Hay agua en casi todo el sistema solar”

Tilman Spohn. Director del Centro Aeroespacial Alemán

Tilman Spohn. Director del Centro Aeroespacial Alemán

¿Hay agua en otras áreas del sistema solar?

Hay agua en casi todo el sistema solar. La pregunta es: ¿Cuánta agua hay? En el interior del sistema solar, donde la Tierra y los planetas similares a la Tierra –Mercurio, Venus y Marte– residen, el agua, en comparación con la a roca y hierro, es un componente relativamente reducido, a pesar de que disponemos de los océanos y los casquetes polares de la Tierra. Hay mucha menos agua en Mercurio, Venus, Marte y la Luna que en la Tierra.

En el sistema solar exterior, donde los planetas gaseosos gigantes –Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno– se encuentran, hay mucha más agua. La mitad de la masa de la mayoría de las lunas de estos planetas se compone de agua y hielo y hay pruebas convincentes de que existen océanos cubiertos por capas de hielo en muchos de estos.

Además, de los pequeños cuerpos –cometas y asteroides–, muchos tienen cantidades significativas de agua. En algunos modelos de la formación de la Tierra el agua fue entregado a la Tierra a finales de la creación al impactar cometas ricos en hielo.  

¿Por qué es importante encontrar el agua fuera de la Tierra?

El interés en encontrar agua proviene principalmente del interés en responder a la pregunta de si se ha originado vida en otros cuerpos del sistema solar de la Tierra. Dado que el agua es uno de los componentes químicos más fundamentales de la vida (somos mayormente agua) tal como la conocemos, el agua es un indicador simple de habitabilidad, que es el potencial de un planeta o satélite para apoyar las formas de vida, incluso primitivas.

Además, pensando en el futuro de los vuelos espaciales, el agua es un recurso de suma importancia. No solo como una fuente de nutrientes; se puede utilizar para extraer hidrógeno, que es un combustible eficiente para naves espaciales.

¿Qué avances han hecho las misiones de la NASA en la búsqueda de agua en el sistema solar?

La NASA y otras agencias espaciales, tales como la Agencia Espacial Europea, han tenido bastante éxito en la identificación de los principales reservorios de agua (o hielo) en el sistema solar. Ahora estamos explorando pequeñas cantidades de agua en la roca de los cuerpos en su mayoría secos, como la Luna y Mercurio o en cráteres con sombra permanente en la Luna.

El hielo de la Luna también puede ser de utilidad significativa para la futura exploración tripulada y explotación de la Luna.

¿Cuáles son los mayores retos en la búsqueda de agua en el sistema solar?

Grandes depósitos de agua, como en Europa y Ganímedes se revelan por su efecto sobre la densidad media de estos órganos y a través del efecto de la conductividad eléctrica intrínseca de agua en los campos magnéticos.

Pequeñas cantidades de agua en la roca se pueden identificar por espectrometría de masas. La espectrometría de masas y la observación visual también se utilizan para detectar agua en la superficie lunar.

4 planetas con océanos

Europa, una luna de Júpiter

Los científicos sospechan fuertemente que un océano salado bajo la superficie se encuentra debajo de la corteza helada de Europa.

El calentamiento por marea de su planeta madre, Júpiter, mantiene el estado líquido de este océano, y también crea bolsillos parcialmente derretidos, o lagos, a lo largo de la cáscara externa de la luna.

Titán, luna de Saturno

Se cree que Titán tiene un océano de subsuelo salado –tan salado como el Mar Muerto en la Tierra– que comienza alrededor 30 millas (50 km) por debajo de su capa de hielo.

También es posible que el océano de Titán sea delgado y se intercale entre capas de hielo, o que sea grueso y se extienda hasta el interior rocoso de la luna.
 

Tritón, luna de Neptuno

Los géiseres activos en Tritón arrojan gas nitrógeno, lo que hacen de esta luna uno de los mundos activos conocidos en el sistema solar exterior.

Las características volcánicas y fracturas marcan su superficie fría y helada, que son probablemente el resultado del calentamiento de mareas pasadas.

Un océano bajo la superficie en Tritón se considera posible, pero no se ha confirmado.

El planeta enano Plutón

NASA

NASA

Con altas montañas de hielo de agua que fluye y los glaciares de hielo de nitrógeno y metano, Plutón es un mundo sorprendentemente activo.

Líneas de falla misteriosas, algunas cientos de millas de largo, pueden sugerir que Plutón tiene un océano oculto bajo la superficie.

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